Simplicity Is Highly Overrated

Uno de los artículos que últimamente ha generado bastante revuelo es el ensayo de Donald Norman acerca de la simplicidad. La idea central del ensayo de Norman es la siguiente:

The people want the features. Because simplicity is a myth whose time has past, if it ever existed. […] Make it simple and people won’t buy. Given a choice, they will take the item that does more. Features win over simplicity.

El ensayo está muy bien, aunque no me parece que sea una idea tan original o novedosa como para causar tanto rumor como para que el mismo Norman deba añadir una aclaración (This is one of the most misunderstood of all my columns) al inicio de su artículo y un addendum al final del mismo casi a modo de disculpa (I’m a champion of elegance, simplicity, and ease of use). Entiendo que la idea suena controversial viniendo de un paladín de la facilidad de uso, pero Norman sólo habla del status quo, y él no puede hacer nada al respecto, es injusto acursalo.

Hace casi dos años, Bruce Sterling escribía en Shaping Things algo similar a lo que dice Norman. Shaping things es un monumental librito de sólo 144 páginas, que a mi juicio es el primer gran libro de teoría del diseño del siglo 21. En él Sterling nos cuenta cómo la tecnología cambia a la sociedad y la sociedad a la tecnología. Sterling clasifica a los objetos en Artefactos, Máquinas, Productos, Gizmos y, en el futuro, Spimes… Según Sterling la complejidad es una parte inherente a la era actual de la tecnología, dominada por los Gizmos (parecidos a los Gadgets). Si los Gizmos fueran simples, serían productos y los productos son commodities de una era tecnológica anterior a la actual y ya no hay vuelta atrás.

En la conferencia SIGGRAPH 2004 Sterling hablaba de lo que luego escribiría en Shaping Things:

A Gizmo, unlike a Machine or a Product, is not efficient. A Gizmo has bizarre, baroque, and even crazy amounts of functionality. This Treo that I’m carrying here, this is a classic Gizmo: It’s a cellphone, a web browser, an SMS platform, an MMS platform, a really bad camera, and an abysmal typewriter, plus a notepad, a sketchpad, a calendar, a diary, a clock, a music player, and an education system with its own onboard tutorial that nobody ever reads. Plus I can plug extra, even more complicated stuff into it, if I take a notion. It’s not a Machine or a Product, because it’s not a stand-alone device. It is a platform, a playground for other developers. It’s a dessert topping, and it’s a floor wax.

Now, I could redesign this Gizmo to make it into a simple Product. But then this Gizmo would become a commodity. There would be little profit in that; in an end-user society like ours, Products come in bubblepak or shrinkwrap in big heaps, like pencils. There is no money in them.

So there are good reasons why a Gizmo is almost impossible to use. It’s because a Gizmo is delicately poised between commodity and chaos. It is trying to cram as much impossible complexity as it can, into an almost usable state.

A Gizmo is the classic form of our society’s material culture at this point in time. That’s how it is, and we need to accept that.

Bruce Sterling no es un escritor oscuro y desconocido, el libro ha sido editado por MIT Press, el tipo bloguea en Wired desde el 2003… No entiendo porque no hubo polémica antes. Los usabilistas se tiran de los pelos cuando uno de su parroquia se sale del cánon de expresiones aceptadas por la cultura endogámica y dogmática de la usabilidad nilseniana. Bueno, si lo entiendo: diciendo lo que dice Norman se ha convertido en un apóstata. Y no olvidemos que comparte oficina con el mismísimo mesías.

Una respuesta to “Simplicity Is Highly Overrated”

  1. sal2 Says:

    Si, la verdad es que no deja de ser polémico lo que dice Norman. Pero pienso que no hay que olvidar que un producto complicado puede ser de gran éxito. No olvidemos el aparato de vídeo, el mismo Word, donde utilizamos solo un 10% (¿?) de su potencial.

    También esta la necesidad de tener una “razón” para querer comprar un producto, como la Treo que habla Sterling. Creo que esa necesidad es más de Status que de utilidad.
    Y si, muchas veces el Status gana.

    Lo mejor es un gran balanceo, como puede serlo el iphone (http://www.apple.com/iphone/).
    Habrá que verlo para creerlo. Sal

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